Dit artikel werd geschreven naar aanleiding van de eerste aflevering van het Canvas-programma Durven falen.

'Mensen durven je niet meer aan te kijken als je zegt dat je bedrijf overkop is gegaan. Ze weten niet wat te zeggen, alsof je ze net hebt verteld dat je moeder is overleden.' Aan het woord is Sylvia Feytons, een van de twaalf ondernemers die meewerken aan Durven falen, een Canvas-programma dat het taboe rond faillissementen wil verbreken. 'Stuk voor stuk kwamen ze sterker uit het dal en kunnen ze weer hoopvol naar de toekomst kijken', zegt Feytons.

Dat doet ze ook zelf. Honderduit praat de bezielster van Failing Forward, een platform dat onder meer netwerkavonden rond falen organiseert, over haar eigen nieuwe plannen en oude passies. 'Als tiener droomde ik al van een eigen zaak, maar mijn familie was altijd sceptisch. "Zou je eerst geen job zoeken?", je kent het wel. Ik kwam uiteindelijk bij een Belgische grootbank terecht, mocht voor hen als expat naar Luxemburg en werkte mee aan de lancering van een nieuw project. Dat sprong uiteindelijk af, maar voor mij was dat het laatste duwtje. Nu is het moment, dacht ik, nu ga ik springen. Mijn man was meteen enthousiast en kwam op de proppen met Book in a box, een concept om op een originele manier boeken weg te geven als cadeau.'

Delen

'Ondernemers zullen op recepties steevast zeggen dat alles goed gaat, maar geloof me: achter de schermen kampt iedereen weleens met tegenslagen.'

Het koppel vliegt er meteen stevig in. Zo worden de cadeauboxen na een tijdje verkocht in Carrefour en Dreamland, gaat het bedrijf een samenwerking met De Morgen aan, experimenteert het met e-boeken en wil het vrij snel naar Nederland trekken. Feytons wordt door Unizo bekroond als beloftevolle jonge Limburgse onderneemster van 2012. Book in a box raast over de weg tussen idee en realisatie.

'In het begin deden mijn man en ik alles zelf, op passie en drive. We hadden een magazijntje gehuurd, pakten de boeken zelf in, verzonden ze en gingen eigenhandig displays plaatsen in de winkels. Al snel werd dat te veel en zochten we een bedrijf dat dat voor ons wilde doen. Zelf zegden we heel wat contracten op. Voor de taken die we niet hadden uitbesteed, volstond een klein kantoortje.'

In juli 2012 moet Feytons in de krant lezen dat haar onderaannemer failliet is gegaan. 'Om snel een andere te zoeken, hadden we heel veel geld nodig, geld dat we niet hadden omdat we als startend bedrijf geen buffer hadden voor eventuele tegenslagen', vertelt ze.

Even later volgt het verdict: Book in a box is niet meer. 'Van de ene dag op de andere mocht ik mijn eigen kantoor niet meer binnen, door een gebeurtenis die ik zelf niet in de hand had. Al heb ik zelf ook fouten gemaakt, dat weet ik goed. Ik had meer verschillende investeerders moeten zoeken, niet zoveel geld in één keer in mijn zaak moeten pompen... Dat er een tegenslag zou komen , had ik niet voorzien.'

Delen

'Van de ene dag op de andere mocht ik mijn eigen kantoor niet meer binnen, door een gebeurtenis die ik zelf niet in de hand had.'

Enkele weken na haar faillissement moet Feytons een award ophalen als Young Outstanding Person, uitgereikt door JCI. Ze vraagt aan de organisatie of ze haar de trofee nog willen geven nu ze gefaald heeft. 'Net daarom verdien je die', is het antwoord. Ze geeft een ontroerende speech en krijgt daar lof voor, maar de weerslag volgt al snel.

'Er zijn mensen die ik ooit mijn vrienden noemde, maar die ik sinds het faillissement niet meer zie', vertelt ze. 'Ook op mijn netwerk moest ik niet te veel rekenen. De schroom om over mislukkingen te praten is nog altijd heel groot, ook in de bedrijfswereld. Ondernemers zullen op recepties steevast zeggen dat alles goed gaat, maar geloof me: achter de schermen kampt iedereen weleens met tegenslagen.

Feytons wilde het anders doen. Ze ging daarom aan de slag bij Bizidee, een platform dat jonge starters wil adviseren in hun ondernemingsdroom. Vandaag trekt ze Failing Forward, een project van de Vlaamse overheid dat mislukken als ondernemer bespreekbaar moet maken. Ze is dan ook blij met Durven falen, al is dat enthousiasme niet algemeen, beseft ze. 'Ik moet al een enorme inspanning doen om getuigen te vinden voor Failing Forward, voor de makers van de serie was dat nog veel moeilijker. Ook ik ga waarschijnlijk negatieve reacties krijgen op mijn verhaal, dat weet ik nu al', zegt Feytons.

Toch zet de Limburgse door en ziet naar eigen zeggen steeds meer begrip van de publieke opinie voor gefaalde ondernemers. Zelf werkt ze in de achtergrond aan twee nieuwe bedrijven. 'Mocht ik vooraf hebben geweten wat ik nu weet, zou ik het direct opnieuw doen, met de wijsheid die ik intussen heb opgedaan. Mijn mislukking heeft van mij een betere onderneemster gemaakt. In de Verenigde Staten is dat idee ingebakken in de bedrijfscultuur. Niemand wil daar in je investeren voor je twee of drie keer op je bek bent gegaan.'